"Uma aterrissagem magnífica", comentou a SpaceX no vídeo que transmitiu o voo de testes ao vivo. No entanto, chamas foram vistas na base da nave, combatidas pela equipe em terra, mas poucos minutos depois o aparelho explodiu e foi destruído.

Até o momento não foram dadas explicações sobre o ocorrido.

O foguete é a aposta da SpaceX, de propriedade do magnata Elon Musk, para viajar a Marte.

"A nave espacial SN10 aterrissou inteira!", tuitou Musk aproximadamente uma hora após a explosão.

"A equipe da SpaceX está fazendo um grande trabalho! Um dia, a verdadeira medida de êxito será que os voos de Starship serão algo comum", continuou.

O protótipo, identificado como SN10, tinha decolado às 20h20 de Brasília (23H20 GMT) de Boca Chica, no Texas, para seu terceiro voo de testes suborbital.

Decolou impulsionado por três motores e depois virou para voar na posição horizontal.

Chegou a uma altitude de 10 km antes de iniciar sua descida na vertical e conseguiu pousar no local indicado sem problemas visíveis.

Outros dois protótipos, o SN8 e o SN9, explodiram durante a aterrissagem em dezembro e no início de fevereiro.

Os testes são realizados em uma região quase deserta arrendada pela SpaceX no extremo sul do Texas, perto do México e às margens do Golfo do México. A área é suficientemente ampla para não causar danos ou vítimas.

Musk imagina que algum dia poderá lançar várias naves à conquista de Marte. No entanto, se for operacional, a princípio o foguete serviria para voos mais curtos, especialmente para a Lua.

O bilionário Yasaku Maezawa voará em um destes aparelhos, teoricamente em 2023. O preço do voo é confidencial.

Em sua conta no Twitter, Maezawa convidou nesta quarta-feira oito pessoas "do mundo inteiro" a acompanhá-lo. Os interessados deverão se apresentar antes de 14 de março e uma semana depois será feita uma primeira seleção.

O futuro foguete, que incluirá uma cápsula tripulada, terá 120 metros de altura e será capaz de transportar uma carga de 100 toneladas.

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