O acordo de empréstimo dos pandas entre os Estados Unidos e a China terminaria em dezembro. O zoológico, porém, disse que assinou uma extensão de três anos com o Instituto de Biologia da Conservação e a Associação de Conservação e Vida Silvestre da China.

Segundo o novo contrato, a panda gigante Mei Xiang, de 22 anos, o macho Tian Tian, de 23 anos, e seu filhote, Xiao Qi Ji, nascido em 21 de agosto, irão para a China em dezembro de 2023.

"Junto com milhões de americanos, estou ansioso para, nos próximos três anos, ver Xiao Qi Ji crescer e fazer mais avanços na conservação e em nossa compreensão dos pandas gigantes", declarou Steve Monfort, diretor do Zoológico Nacional Smithsonian e o Instituto de Biologia da Conservação.

O zoológico de Washington abriga pandas gigantes da China desde 1972. Mei Xiang e Tian Tian estão no local desde dezembro de 2000.

Xiao Qi Ji é seu quarto filhote sobrevivente. Os outros três foram devolvidos à China.

Estima-se que existam 1.800 pandas gigantes em estado selvagem na China, principalmente na província de Sichuan, e cerca de 600 vivem em zoológicos e centros de reprodução ao redor do mundo.

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